Un grupo de científicos nucleares anunció el domingo que ha desarrollado una técnica para retener durante más de 15 minutos los átomos de antimateria, los cuales son difíciles de aislar y cuya existencia dura apenas una fracción de segundo.

Con este logro, los expertos de la Organización Europea para la Investigación Nuclear tendrán más tiempo para estudiar los átomos, con vistas a comprender lo sucedido en los primeros instantes de vida del universo.

La técnica es un progreso importante respecto de los anteriores intentos por aislar antihidrógeno, que como toda antimateria, desaparece casi instantáneamente sin que los científicos tengan tiempo para examinarlo.

"Pasamos de dos décimas de segundo a 1.000 segundos", dijo el científico estadounidense Jeffrey Hangst, portavoz del equipo de investigación ALPHA que trabaja en el laboratorio de física de partículas más grande del mundo, conocido por sus siglas de CERN y que se ubica en la frontera entre Suiza y Francia.

El equipo de especialistas mejoró la eficiencia de su trampa de antimateria al enfriar los átomos de antihidrógeno a poco menos de medio grado arriba del cero absoluto. Sus investigaciones fueron difundidas por internet en la publicación Nature Physics.

Hangst dijo que alargar la vida del antihidrógeno significa que los científicos tendrán tiempo suficiente para que se estabilice y puedan examinarlo y compararlo con los átomos de hidrógeno.

El equipo de expertos planea disparar microondas y rayos láser contra los átomos de antihidrógeno este año.

Phillip F. Schewe, portavoz del Instituto de Física de Estados Unidos, describió el perfeccionamiento de la trampa de antimateria como una gran proeza de la ingeniería física.

"Sin embargo, en cierto sentido, el logro representa la continuidad de un avance, no el descubrimiento de algo nuevo", dijo Schewe, quien no participó en la investigación. "Ahora necesitan capturar un número mayor de átomos (de antihidrógeno)".

Hangst dijo que el equipo de ALPHA ha logrado atrapar unos 300 átomos de antihidrógeno. Entre más capturen, más fácil será hacer experimentos con el antihidrógeno.

"Este es un gran avance que muestra lo que podemos hacer y a dónde podemos ir", indicó.

La comprensión del antihidrógeno contribuirá a resolver uno de los misterios más grandes de la física.

Los teóricos afirman que tanto la materia como la antimateria fueron creadas en cantidades iguales durante la Gran Explosión, pero la antimateria ha desaparecido desde entonces del universo natural mientras que la materia abunda en estrellas, planetas y galaxias.

Según el planteamiento de Hangst: "La mitad del universo ha desaparecido y no sabemos por qué".

___

En internet:

Nature Physics: http://www.nature.com/nphys/

Antecedentes sobre antimateria: http://press.web.cern.ch/livefromcern/antimatter/