Las autoridades dijeron que por lo menos 89 personas murieron en una masivo frente de tornados que azotó el pueblo de Joplin, en el suroeste de Missouri.

El encargado de la ciudad Mark Rohr anunció en una conferencia de prensa antes de amanecer frente a un hospital destruido por el tornado del domingo.

Rohr dijo que el fenómeno arrasó una franja de casi 10 kilómetros (6 millas) por el centro de la ciudad.

Gran parte del sur de la ciudad fue barrida, con los negocios, viviendas y restaurantes totalmente destruidos.

Previamente, Lynn Onstot, portavoz de Joplin, fue cuestionada el lunes temprano sobre un reporte de que la tormenta había matado a 24 personas. Ella respondió en tono grave que la ciudad "teme que sean más... Nuestro temor es que ese número sea bajo".

Funcionarios con problemas para comunicarse sin energía eléctrica ni servicio de telefonía celular han sido recelosos de ofrecer una cifra en la cantidad de muertos.

La Guardia Nacional de Missouri tenía previsto buscar a personas posiblemente lesionadas durante la noche.

El mismo sistema de tormentas que produjo el tornado en Joplin desató tornados desde Oklahoma hasta Wisconsin. Al menos una persona murió en Minneapolis. Pero la devastación en Missouri parece ser lo peor del día, extrañamente parecida a los tornados que mataron más de 300 personas en todo el sur de Estados Unidos el mes pasado.

"Uno ve fotografías de la Segunda Guerra Mundial, la devastación y todo eso con los bombardeos. Así es como se veía", dijo Kerry Sachetta, el director de la destruida preparatoria de Joplin. 

Onstot dijo que el tornado estuvo en la tierra durante más de seis kilómetros (cuatro millas). Golpeó un hospital lleno de pacientes y un área comercial incluyendo una tienda de construcción, muchos pequeños negocios, restaurantes y supermercados. Un número incierto de casas fueron destruidas y reducidas a escombros.

En Minneapolis, Minnesota, la portavoz de la ciudad Sara Dietrich dijo que se había confirmado un muerto. No ofreció más detalles. Sólo dos de las 29 personas lesionadas estaban en estado crítico. Aunque los daños recorrieron varias calles de Minneapolis, aparentemente pocas casas fueron demolidas por completo. La mayortía de los daños fueron en los techos, en los porches que cayeron o pequeños detalles como cercas.

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