La venta de autos pequeños fue vigorosa en Estados Unidos durante el mes pasado, en momentos en que los precios de la gasolina se aproximaron a cuatro dólares por galón (3,79 litros) y algunos compradores se preocuparon por la escasez de vehículos fabricados en Japón.

Los analistas esperaban que las ventas en general de esta industria aumentaran 19% en el país con respecto a abril del año pasado.

Las ventas del mes pasado estuvieron encabezadas por modelos de alto rendimiento en consumo de combustible, como el Cruze de Chevrolet, el Elantra de Hyundai y el Focus de Ford.

Don Johnson, vicepresidente de ventas y mercadotecnia de GM, dijo que los consumidores comenzaron a preferir los autos pequeños en marzo y la tendencia continuó en abril. A diferencia del 2008, cuando un incremento en el precio de la gasolina tomó a la industria por sorpresa, GM y otras compañías tienen ahora buenos autos pequeños y pueden aumentar rápidamente su producción, señaló.

"Somos probablemente los mejor preparados en todo el mundo para este cambio", agregó Johnson.

El precio promedio de un galón de gasolina esta semana es de 3,96 dólares por galón, 1,06 dólares más que en la misma fecha del año pasado. La gasolina ya está sobre cuatro dólares por galón en Nueva Inglaterra, el centro-norte y la costa occidental, según estadísticas federales.

Aunque la escasez generalizada de vehículos relacionada con el terremoto del 11 de marzo en Japón no ha golpeado aún el mercado estadounidense, se espera que esto ocurra a finales de mayo. Eso pudo haber incitado a la gente a comprar en abril autos como el subcompacto Fit de Honda.

El lunes, Honda Motor Co. advirtió a los distribuidores que este verano habrá un suministro reducido del Civic 2012, así como de otros modelos. Además retrasó en al menos un mes el lanzamiento de la camioneta pequeña CR-V, programando para el otoño.

GM dice que hasta ahora el terremoto no afectará sus utilidades, aunque ha tenido que desacelerar la producción debido a la falta de partes automotrices de Japón. Chrysler Group LLC señaló esta semana que el terremoto le costará este año entre 50.000 y 100.000 vehículos, pero no tendrá impacto en sus ganancias.

Las ventas de Hyundai Motor Co. aumentaron 40%, debido principalmente a los modelos de alto rendimiento en consumo de combustible, como el Elantra, que tiene desempeño de aproximadamente 40 millas por galón. Las ventas de este auto subieron más del doble. En combinación con el auto mediano Sonata, los dos modelos representaron más de 71% de las ventas de Hyundai.

General Motors Co. vendió más de 25.000 autos Chevrolet Cruze en abril, la mayor cifra desde que salió al mercado en octubre el vehículo que proporciona 36 millas por galón. Ford dijo que las ventas del nuevo compacto Focus subieron 22% con respecto al año previo.