Leo Dillon, el innovador ilustrador que colaboró con su esposa Diane en decenas de libros para niños y adultos, y se convirtió en el primer estadounidense de raza negra en ganar la Medalla Caldecott para libros infantiles, ha muerto. Tenía 79 años.

Dillon murió el 26 de mayo en el Hospital Long Island College por complicaciones tras una cirugía de pulmón, informó el miércoles la editorial Scholastic Inc. El escritor Harlan Ellison, un amigo cercano de Dillon, escribió en su sitio de internet "la mitad de mi alma de los últimos 50 años se fue con él".

Leo y Diane Dillon se conocieron en la escuela de diseño Parsons en 1953 y se casaron cuatro años después. Eran una pareja interracial y trabajaron en una gran cantidad de proyectos, logrando un estilo audaz y colorido que ayudó a presentar a los niños historias sobre la gente de raza negra en el mundo. Ganaron la medalla Caldecott a la mejor ilustración en 1976 por "Why Mosquitoes Buzz in People's Ears: A West African Folktale" y de nuevo al año siguiente por "Ashanti to Zulu: African Traditions".

Los Dillon recibieron premios tan diversos como sus libros, incluyendo un Premio Hugo de ilustraciones de ciencia ficción y un Premio a la Imagen por parte de la Asociación Nacional para el Progreso de la Gente de Raza Negra.

"La gente suele hablar del 'estilo Dillon''', dijo Leo Dillon en 2000 durante una entrevista con la revista Locus. "Creo que en algún momento los dos hicimos un pacto. Decidimos que íbamos a rendir nuestra esencia, esa parte que hacía que el arte de cada uno de nosotros hiciera sus propias cosas, y creo que al hacerlo abrimos las posibilidades para todo".

Sus créditos incluyen más de 40 libros, desde diseños de portadas para Ellison, Ray Bradbury y otros autores de ciencia ficción hasta ilustraciones de libros de Margaret Wise Brown, Madeleine L'Engle y Verna Aardema, autora de los libros condecorados con la medalla Caldecott, al ilustrador estadounidense de libros infantiles más destacado.

Escribieron e ilustraron los libros gráficos "Rap a Tap Tap" y "Jazz on a Saturday Night" y colaboraron con su hijo Lee Dillon en "Pish, Posh, Said Hieronymus Bosch". Una nueva obra de Leo y Diane Dillon, "If Kids Ran the World", será publicada en 2014.