La palabra "universidad" es una serie de letras con muchos paradigmas. Cada vez que pido a mis compañeros universitarios ya graduados que describan en una palabra lo que para ellos significa la educación superior, los términos que más utilizan son: "oportunidad", "éxito", "dinero", "libertad" y "trabajo".

Sin embargo, cada vez que les hago la misma pregunta a estudiantes latinos y a sus padres, las reacciones son muy diferentes. Los calificativos que utilizan los latinos varían entre "costoso", "demasiado difícil", "necesito trabajar para sobrevivir", o "nuestra familia nunca ha ido a la universidad".

Esto me hace deducir que los estudiantes latinos en los Estados Unidos están atrapados entre dos culturas o dos paradigmas cuando se habla de la universidad.

La primera cultura es la cultura familiar, la cual pone un énfasis en la unidad familiar, los valores familiares y el arduo trabajo. Los padres latinos han venido de sus países de origen agradecidos por encontrar cualquier tipo de trabajo y preparados para vivir con la familia extendida en circunstancias humildes. El poco conocimiento del idioma inglés y las restricciones financieras tienden a dar la impresión a los jóvenes latinos que los estudios universitarios son inconcebibles.

Sin embargo, un segundo paradigma es que los padres y estudiantes latinos reconocen que asistir a la universidad es beneficioso. Una y otra vez, padres latinos hablan de venir a este país por un una vida mejor para sus hijos. Esos sueños, sin embargo, son costosos y a menudo, son causa de mucho estrés económico, lo cual hace que estas ilusiones parezcan lejos de la realidad. Y por si fuera poco, el asistir a la universidad-lo cual incluye saber como llenar aplicaciones universitarias y saber como aplicar para ayuda financiera-es completamente ajeno a muchos padres latinos. Por consiguiente, el sueño universitario flota en el aire - por ahí, pero no necesariamente a nuestro alcance.

Por lo tanto, es importante reconocer que estas dos culturas no tienen que ser mutuamente excluyentes. Sin embargo, estas dos culturas no se mezclan ni de forma natural ni al azar. Es necesario que un guía, un mentor o un maestro esté presente para ayudar a los estudiantes latinos y a sus padres aprender a participar en el sueño universitario, y que mantenga un amplio entendimiento y respeto por las raíces latinas de estos.

Después de todo, la educación es una prioridad para los latinos. Tal vez todo lo que necesitamos es un cambio de paradigma cuando pensamos en educación superior.

Daniel Alberto Pérez es un estudiante de la Universidad de Minnesota que está próximo a obtener un doble posgrado en Ciencias Sociales y Trabajo Social. En Mayo del 2010, obtuvó su Licenciatura en Ciencias Sociales de la misma universidad. Pérez fue seleccionado para unirse al equipo de NUESTRAS VOCES, dentro del programa de entrenamiento que impulsa AOL Latino en asociación con la organización nacional Latinos in College, que promueve la educación superior en la comunidad hispana.

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