Imágenes satelitales recientes muestran que Corea del Norte excava un nuevo túnel bajo tierra en lo que parece ser la preparación para una tercera prueba nuclear, informaron funcionarios de inteligencia de Corea del Sur.

La excavación en el sitio Punggye-ri, en el noreste del país, donde se realizaron pruebas nucleares en 2006 y 2009, está en su fase final, según un reporte de funcionarios de inteligencia que fue mostrado el lunes a The Associated Press.

Su difusión se produce mientras Corea del Norte se apresta a lanzar un cohete de largo alcance, que según Washington y otros países, es para cubrir las pruebas de tecnología de misiles que podría ser usada para disparar hasta Estados Unidos.

Los observadores temen que se repita lo ocurrido en 2009, cuando la crítica internacional del último cohete de largo alcance de Corea del Norte provocó que Pyongyang se alejara de las negociaciones de desarme nuclear y semanas más tarde realizara una segunda prueba nuclear. Un año después murieron 50 personas de Corea del Sur en ataques atribuidos a Norcorea.

"Corea del Norte se prepara en secreto para una tercera prueba nuclear, que sería otra grave provocación", dijo el informe que citó fotos tomadas el 1 de abril por satélites comerciales estadounidenses.

"Corea del Norte está excavando un nuevo túnel subterráneo en el sitio de pruebas nucleares de Punggye-ri, además de sus actuales dos túneles, y se ha confirmado que los trabajos de excavación están en las etapas finales", señaló.

Se cree que la tierra traída de otras áreas se apila en la entrada del túnel, según el informe, algo que los expertos dicen es necesario para llenar túneles subterráneos antes de una prueba nuclear. La tierra indica una "alta posibilidad" de que Corea del Norte esté preparando una prueba nuclear, según el reporte, dado que el relleno de túneles era el paso final en sus dos pruebas nucleares previas.

Asimismo, funcionarios espaciales norcoreanos colocaron en posición las tres partes de un cohete de largo alcance en preparación para el controversial lanzamiento, prometiendo proceder con sus planes en desafío a advertencias internacionales contra violaciones de una prohibición de actividades misilísticas.

La Associated Press estuvo entre las pocas agencias extranjeras de prensa a las que se permitió acceso el domingo a los preparativos en la Estación de Satélite Sohae, en el noroeste de Corea del Norte.

Pyongyang anunció el mes pasado sus planes de lanzar un satélite de observaciones usando un misil de tres etapas durante las celebraciones en abril del 100 aniversario del nacimiento del fundador del país, Kim Il Sung. Estados Unidos, Japón, Gran Bretaña y otros países han llamado a Corea del Norte a cancelar el lanzamiento, advirtiendo que disparar el misil violaría resoluciones de la ONU y la promesa norcoreana de abstenerse de actividades nucleares y coheteriles.

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La periodista de The Associated Press Jean H. Lee colaboró con este despacho desde Tongchang-Ri, Corea del Norte.